Los cambios rápidos en el sistema de salud impulsados ​​por COVID podrían estar aquí para quedarse

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La pandemia de COVID-19 ha hecho lo que ningún presidente o movimiento social o capitalista de riesgo podría haber soñado: forzó cambios importantes repentinos en el sistema de atención médica de la nación que es poco probable que se reviertan.

 

El sistema de atención médica de los Estados Unidos es famoso por su resistencia al cambio impuesto por el gobierno. Tomó décadas crear Medicare y Medicaid, principalmente debido a la oposición del complejo médico-industrial. Luego fue casi otro medio siglo antes de la aprobación de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio.

Pero la pandemia de COVID-19 ha hecho lo que ningún presidente o movimiento social o capitalista de riesgo podría haber soñado: forzó cambios importantes repentinos en el sistema de atención médica de la nación que es poco probable que se reviertan.

"La atención médica nunca volverá a ser como antes", dijo Gail Wilensky, economista de salud que dirigió los programas de Medicare y Medicaid para el presidente George HW Bush a principios de la década de 1990.

Wilensky está lejos de ser el único observador desde hace mucho tiempo del sistema de salud estadounidense que se maravilla ante la velocidad de algunos cambios tan buscados. Pero los expertos advierten que los avances pueden no hacer que el sistema de salud funcione mejor o que sea menos costoso.

Dicho esto, aquí hay tres tendencias que parece probable que continúen.

Telesalud para todos

La telesalud no es nueva; Los profesionales médicos lo han utilizado para llegar a pacientes en entornos rurales o remotos desde  finales de los años ochenta .

Pero aunque la tecnología ha facilitado las visitas de video, no ha logrado alcanzar una masa crítica, en gran parte debido a las peleas políticas. La licencia ha sido un obstáculo principal: determinar cómo un médico en un estado puede tratar legalmente a un paciente en un estado donde el médico no tiene licencia.

El otro obstáculo, como es lógico, es el pago. ¿Debería reembolsarse una visita de video a la misma tasa que una visita en persona? ¿Hacer que sea más fácil para los médicos y otros profesionales médicos usar la telesalud fomentará la atención innecesaria, aumentando así aún más la pestaña de salud de $ 3.6 billones de la nación? ¿O podría reemplazar la atención una vez que se proporciona gratis por teléfono?

Aún así, la pandemia ha hecho a un lado esos puntos conflictivos. Casi de la noche a la mañana, por necesidad, todos los proveedores de atención médica que pueden están entregando telemedicina. Una nueva  encuesta de Gallup  encontró que el número de pacientes que informaron visitas médicas "virtuales" se duplicó con creces, del 12% al 27%, desde finales de marzo hasta mediados de mayo. Esto se debe, al menos en parte, a que  Medicare ha facilitado  a los médicos facturar las visitas virtuales.

Es fácil ver por qué a muchos pacientes les gustan las visitas de video: no hay estacionamiento para encontrar y pagar, y se necesita mucho menos tiempo fuera de un día de trabajo que ir a una oficina.

Los médicos y otros practicantes parecen más ambivalentes. Por un lado, puede ser más difícil examinar a un paciente por video y algunos servicios simplemente no se pueden hacer a través de una conexión digital. Por otro lado, pueden ver a más pacientes en la misma cantidad de tiempo y pueden necesitar menos personal de apoyo y posiblemente oficinas más pequeñas si se realizan más visitas virtualmente.

Por supuesto, la telemedicina no funciona para todos. Muchas áreas y pacientes no tienen conexiones de banda ancha confiables o sólidas que hagan que las visitas de video funcionen. Y algunos pacientes, particularmente los adultos mayores de mayor edad, carecen de las habilidades tecnológicas necesarias para conectarse.

Médicos de atención primaria en peligro

Otra tendencia que se ha acelerado repentinamente es la preocupación por la disminución de la oferta de médicos de atención primaria en el país. El éxodo de profesionales que realizan atención primaria ha sido motivo de preocupación en los últimos años, a medida que los médicos de los baby boomers se jubilan y otros se han cansado de la creciente burocracia de los contribuyentes gubernamentales y privados. Habiendo enfrentado una difícil crisis financiera durante la pandemia, más médicos de familia pueden mudarse a la jubilación o buscar otras opciones profesionales.

Al mismo tiempo,  menos estudiantes de medicina actuales  eligen especialidades en atención primaria.

"He estado tratando de dar la alarma sobre el tipo de futuro peligroso de la atención primaria", dijo Farzad Mostashari, un alto funcionario del Departamento de Salud y Servicios Humanos en la administración Obama. Mostashari dirige Aledade, una compañía que ayuda a los médicos de atención primaria a hacer la transición de la medicina de pago por servicio a nuevos modelos de pago.

La  Academia Estadounidense de Médicos de Familia  informa que el 70% de los médicos de atención primaria informan una disminución en el volumen de pacientes del 50% o más desde marzo, y el 40% ha despedido o suspendido al personal. La AAFP se ha unido a otros grupos de atención primaria y seguros  para pedirle al HHS una infusión de efectivo .

"Esto es absolutamente esencial para tratar eficazmente a los pacientes hoy y mantener sus operaciones en curso hasta que superemos esta emergencia de salud pública", escribieron los grupos.

Una manera fácil de ayudar a mantener a flote a los médicos de atención primaria sería pagarles no de acuerdo con lo que hacen, sino en una suma global para mantener sanos a los pacientes. Este paso de la tarifa por servicio a lo que se conoce como capitación o atención basada en el valor se ha desarrollado gradualmente y fue defendido en la Ley de Atención Asequible.

Pero algunos expertos argumentan que debe suceder más rápidamente y predicen que la pandemia de coronavirus finalmente podría marcar el principio del fin para los médicos que aún cobran por cada servicio individualmente. Mostashari, que pasa su tiempo ayudando a los médicos a hacer la transición, dijo que en momentos como estos, tendría más sentido para los médicos de atención primaria tener "un flujo constante de ingresos mensuales, y [el médico] puede decidir la mejor manera de brindar esa atención . Mensajes de texto ilimitados, llamadas telefónicas, videollamadas. El objetivo es brindarle resultados satisfactorios y una gran experiencia para el paciente ".

Aún así, muchos médicos, particularmente aquellos en prácticas individuales o pequeñas, se preocupan por el riesgo financiero potencial, en particular la posibilidad de que se les pague menos si no cumplen con ciertos puntos de referencia que los médicos no pueden controlar directamente.

Pero con muchas prácticas detenidas, o simplemente comenzando a reabrir, los médicos a los que se les paga por paciente en lugar de por servicio están en una posición mucho mejor para mantenerse a flote. Ese modelo puede ganar fuerza a medida que los médicos reflexionan sobre la próxima pandemia o la próxima ola de esta.

¿Hospitales en declive?

La pandemia también podría conducir a un menor énfasis en la atención hospitalaria. Si bien los hospitales en muchas partes del país obviamente han estado llenos de pacientes con COVID muy enfermos, han cerrado otros servicios que no son de emergencia para preservar suministros y recursos para combatir la pandemia. Las personas con otras dolencias se han mantenido alejadas en masa, incluso cuando los servicios estaban disponibles, por temor a atrapar algo peor de lo que ya tienen.

Muchos expertos predicen que la atención no solo retrocederá cuando la emergencia actual disminuya. El Dr. Mark Smith, ex presidente de la California Health Care Foundation, dijo que entre los consumidores, se ha cambiado un cambio. "De la noche a la mañana parece que hemos pasado de alto contacto a no contacto".

Lo que no es bueno para los hospitales que han gastado millones tratando de atraer pacientes a sus unidades de trabajo de parto, centros ortopédicos y otras partes de la instalación que alguna vez generaron muchos ingresos.

Aún más preocupante es que la capacidad de los hospitales para resistir el shock financiero actual varía ampliamente. Los que  corren más peligro de cerrar se  encuentran en áreas rurales y desatendidas, donde los pacientes podrían terminar con un acceso aún menor a la atención que ya es escasa.

Todo lo cual subraya el punto de que no todos estos cambios serán necesariamente buenos para el sistema de salud o la sociedad. Las presiones financieras podrían terminar impulsando una mayor consolidación, lo que podría elevar los precios a medida que grandes grupos de hospitales y médicos ganen más influencia en la negociación.

Pero los cambios definitivamente están ocurriendo a un ritmo que pocos han visto. Wilensky dijo: "Cuando te veas obligado a encontrar diferentes formas de hacer las cosas y descubras que son más fáciles y más eficientes, será difícil volver a la vieja forma".